精油,其實不是油

aroma aromatherapy essential oil

在很多經典片集裡,經常出現一個畫面:巫醫將很多花草植物放進一個大蒸鍋裡面,然後從鍋裡取出一小瓶已被提煉的藥液。這瓶藥液很神奇,可外服或口服,且能醫百病。這些場景所呈現的,就是古代巫醫或醫師提煉花草植物成為「精油」的方法。芳香療法(Aromatherapy),簡單而言就是運用從植物中萃取的精油,進行一種自然療法。

芳香療法是運用從植物中萃取的精油,進行一種自然療法。

由於文化差異,我們對西方醫學的源流和認知總會存在一些誤解。我們或會認為只有中國醫學才會以植物入藥;芳香療法只是近年新興的另類療法。其實,西方國家早於古埃及時代已懂得運用植物的芳香成分來作治療用途。簡單舉一例,古時埃及人用甚麼為木乃伊防腐?乳香(Frankincense)和沒藥(Myrrh),就是兩種樹木的樹脂。乳香的古法文為franc encens,意思是「真/貴重」、「香料」,它就是乳香木的樹脂;而沒藥和乳香類似,是沒藥樹的樹脂。它們都是經由蒸餾法製成精油塗在木乃伊上,除了具有殺菌和防腐作用外,也為了要將兩種香氣飄送到神面前。由此可見,把芳香植物應用在生活之中已是史前人類的習慣,只是沒有一個統稱而已;直至20世紀,「芳香療法」這個詞才因著1937年在法國出版的一本著作《芳香療法》而誕生。

另一個誤解,就是關於芳香療法的靈魂:精油。很多人以為,精油就是一種油脂。其實,精油並不是油。它是從植物的花、葉、果皮、根、種子、樹脂、樹皮、心材等所萃取出來的液體。由於這種液體比水更輕,而且不易溶於水,將它加入水中會像油脂般浮起來,或許就是這個現象,被人冠稱為「精油」了。基於其分子結構小,且不易溶於水(親油性)的特性,因此精油是可以滲透皮膚進入血液,之後在體內循環,對人體各個組織發揮其功效。只是要留意的是,精油濃度很高,本身對皮膚會有很強的刺激反應,因此必須以基底油等物質稀釋後才可使用,緊記不能直接塗抹在皮膚上。


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